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L'OMBRE DE LA CENTRALE EPISODE 1 DIS, C'EST QUOI CETTE CENTRALE ?

Mardi matin, coupure de courant. Deux heures coincée dans mon petit appartement, sans ordinateur, café ou téléphone. Deux heures pour saisir l’importance de l’électricité dans ma vie quotidienne. Et assez pour m’interroger sur la provenance de cette énergie indispensable à mon mode de vie.

Texte

PAR

Clémence POSTIS

le jeudi 23 novembre 2017

Le nucléaire produit 77  % de l’énergie en France. Avec 58 réacteurs vieillissants répartis sur 19 centrales, la France est le deuxième pays producteur d’électricité nucléaire au monde. Conséquence directe  : mon smartphone est rechargé par l’électricité d'une centrale, celle du Blayais. Quelques recherches sur internet plus tard, j'apprends qu’elle fête ses trente-six ans en 2017, au cœur de l’estuaire de la Gironde. À très exactement 45,96 km de mon lieu de travail.


Comment fonctionne une centrale  ?

Le centre nucléaire de production d’électricité (CNPE) du Blayais se dresse au cœur des marais du Blayais, dans une petite commune de 1500 habitants  : Braud-Et-Saint-Louis avec sa piscine municipale, sa médiathèque, son centre de loisir et... sa centrale nucléaire, donc, qui délivre l’électricité nécessaire au fonctionnement de mon ordinateur. Mais je ne sais toujours pas comment. Naïvement, j’imagine de l’uranium, du plutonium, ou n’importe quel mot en -ium, directement branché à une prise électrique.
Perplexe face à ma propre ignorance, je me tourne vers des vulgarisateurs qui ne m'ont jamais laissé tomber  : Fred et Jamie. Une fois un peu au fait du fonctionnement général, je me sens prête à rencontrer de "vrais " scientifiques.
Pour répondre à mes questions, je me rends au Centre d’étude du nucléaire de Bordeaux-Gradignan (CENBG). Ici, des bâtiments un peu vieillots abritent des laboratoires incroyables. À quelques mètres d’un accélérateur de particules, je rencontre Serge Czajkowski, physicien nucléaire et maître de conférence à l’université de Bordeaux. Un peu bourru, cheveux poivre et sel en pétard et affublé d'un vieux t-shirt, il m’explique comment fonctionne une centrale nucléaire.
En France, on utilise la technologie du réacteur à eau pressurisé, ou EPR. Comment fonctionne-t-il  ? Avec trois circuits indépendants les uns des autres  : le circuit primaire, le circuit secondaire et enfin le circuit de refroidissement.
Ainsi, tout commence avec une source d’énergie, un « combustible »  : l’uranium. Il est conditionné en petites pastilles, à peine plus grosses qu’un mentos. Ces pastilles sont empilées les unes sur les autres dans des tubes de métal appelées des « crayons ».
Les crayons d'uranium  : le combustible d'un réacteur — Source  :
Wikimedia


Ce sont ces crayons d’uranium qui se trouvent au cœur d’un réacteur nucléaire. Ils sont placés dans une cuve en acier remplie d’eau. Une piscine olympique dans laquelle il ne vaut mieux pas tremper les orteils. Une fois tout ce petit monde bien installé, on provoque la fission du cœur des atomes d’uranium  : elle va produire une forte chaleur, et ainsi chauffer l’eau du circuit primaire.

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